Железо, самый важный из всех металлов, на влажном воздухе покрывается рыхлым слоем ржавчины, которая не препятствует дальней­шему проникновению воздуха. В кислороде железо окисляется, покрываясь плотной пленкой оксида, которая препятствует даль­нейшему окислению.

При высокой температуре железо окисля­ется гораздо интенсивней. Если, например, раскалить на огне гвоздь, прикрепленный к железной проволоке, и вращать его подобно камню в праще, то он будет разбрасывать во все стороны тысячи блестящих искр, обязан­ных своим происхождением химической ре­акции металла с кислородом. В сильно раз­мельченном виде железо загорается само со­бой, без всяких посторонних на него влияний, от одного только соприкосновения с воздухом. Еще за несколько веков до нашего времени этим его свойством пользовались для добывания огня с помощью огнива: при ударе железной пластинкой о кремень, от нее отде­ляются маленькие частицы металла, которые вследствие трения раскаляются, возгораются и зажигают вещества, способные тлеть, такие как трут, угольный порошок и пр.

Как уже упоминалось, железо в крайне размельченном виде загорается при комнат­ной температуре при соприкосновении с воз­духом. Чтобы получить так измельченный ме­талл, восстанавливают водородом его щавеле­вокислую соль. Прибор для получения из­мельченного железа изображен на рис. 122. Газ из А проходит через осушающую трубку В и достигает стеклянного шарика С, заключаю­щего в себе щавелевокислое железо. Под двой­ным влиянием — водорода с одной стороны и теплоты с другой — из этой соли восстанавлива­ется металлическое железо в виде черного нео­сязаемо тонкого порошка. По окончании опы­та запаивают шарик на лампе. Защищенное таким образом от соприкосновения с воздухом железо может сохраняться неопределенное время. Стоит только вытряхнуть его на воздух, отломив кончик пузырька, и оно тотчас же за­горится, производя чрезвычайно красивый ог­ненный дождь. В этом виде железо известно под именем самовозгорающегося или пирофорического. Опыт будет более блестя­щим, если сыпать пирофорическое железо в склянку, наполненную кислородом.

Рис. 122. Приготовление пирофорического железа.

Железо реагирует со многими кислотами. Если на железные гвозди налить обыкновен­ной азотной кислоты, то образуется целое об­лако красных азотистых паров и окислившее­ся железо растворяется в жидкости в виде азотнокислой соли (рис. 123). Этот весьма лег­кий опыт дает понятие об энергии некоторых химических реакций.

Дымящаяся азотная кислота (смесь азот­ной кислоты с азотноватым ангидридом) не только не действует на железо, но даже унич­тожает реакцию на него обыкновенной азот­ной кислоты. На этом свойстве основан весьма замечательный опыт с «пассивным железом». Вот в чем он состоит: несколько гвоздей кла­дется в стакан с дымящейся азотной кисло­той, не оказывающей на них никакого дейст­вия. Затем ее сливают и заменяют азотной кислотой, которая теперь точно также не про­изведет никакого действия на железо, сделав­шееся пассивным под влиянием дымящейся азотной кислоты. Затем, если прикоснуться к гвоздям железным прутом, не подвергавшим­ся действию дымящейся азотной кислоты, то в стакане немедленно начнется реакция, со­провождаемая весьма энергичным выделени­ем азотистых паров.

.