Начиная повествование о драгоценных метал­лах, мы прежде всего должны вспомнить о зо­лоте. Алхимики считали золото царем метал­лов, а другие редко встречающиеся в природе металлы называли благородными. Совершен­но иной результат получился бы в том случае, если бы было принято считать драгоценным полезное, потому что тогда на первом месте пришлось бы поставить железо и медь. Если бы золото было в изобилии на земной поверх­ности, а железо, напротив, сделалось редким, с какой бы жадностью отыскивали этот необ­ходимый металл и с каким презрением относи­лись бы к золоту, из которого нельзя сделать ни сошника для плуга, ни самых нужнейших инструментов во всякого рода производствах! Тем не менее, редкость золота, его прелестный желтоватый блеск и устойчивость к химичес­ким воздействиям дают ему первое место в ря­ду драгоценных металлов.

Золото принадлежит к числу тяжелых ме­таллов; плотность его равна 19,5 г/см3. Оно отличается необыкновенной ковкостью и тя­гучестью и под ударами молота расплющивает­ся в такие тонкие листки, что в слое толщиной 2,5 мм их помещается 25 ООО штук. Из 4 г зо­лота можно приготовить проволоку в 18 км длиной и до того тонкую, что ее нельзя отли­чить от паутины. Золото в тонких листочках делается прозрачным. Если такой листок на­клеить гуммиарабиком на стеклянную пластинку, то оно просвечивает и принимает зеле­новатый оттенок.

Этот драгоценный металл обыкновенно встречается в природе в чистом виде без посто­ронних примесей, его часто находят в песке в виде мелких крупинок, а иногда в целых бо­лее или менее объемистых кусках неправиль­ной формы — самородков.

Золото подвержено внешним влияниям меньше других металлов. В сыром воздухе оно не окисляется ни при каких условиях. Самые сильные кислоты на него не действуют, оно рас­творяется только в смеси концентрированных азотной и соляной кислот, называемой царской водкой. До какой степени золото нечувстви­тельно к действию на него кислот, можно про­иллюстрировать следующим опытом, который можно проделывать только в лаборатории с со­блюдением мер безопасности. В две небольшие колбочки, из которых в одной налита концент­рированная азотная, а в другой — соляная кис­лоты, кладут по золотому листочку. Оба сосуда нагреваются. Сколько бы времени ни продол­жалось кипение этих жидкостей, золотые лист­ки остаются без всякого изменения. Но стоит только слить вместе азотную и соляную кисло­ты, золотые листочки тотчас растворятся без ос­татка. Золото изменяется также в присутствии ртути. Это иллюстрирует рис. 127, на котором изображен золотой листочек, подвешенный над слоем жидкого металла.

Рис. 127. Золотой листок, подвергнутый действию ртутных паров.

Он покрывается серо­ватым налетом, потому что в парах ртути обра­зуется амальгама — сплав ртути с другими ме­таллами. Амальгама золота жидкая.

.